Mentaal sterker worden? Leer van Napoleon (en andere bekende generaals)

Helder denken, snel beslissen en je focussen op de strijd — cruciaal voor een beroepsmilitair. Geen wonder dat grootheden als Napoleon, Churchill, Aurelius en Wellesley veel waarde hechtten aan hun cognitief vermogen. Het kon namelijk het verschil maken tussen leven en dood. Van hun aanpak kun je leren, ook als je geen beroepsmilitair bent, maar een hedendaagse kenniswerker.

Vier beroepsmilitairen, die ieder op hun eigen manier een stempel drukten op de wereldgeschiedenis. En die – indien ze mentaal niet op hun sterkst waren – honderden levens nodeloos op het spel zouden zetten. 

Zij moesten daarom scherp zijn, snel en doordacht keuzes kunnen maken en hun mentale kracht optimaal gebruiken. Om die toestand te bereiken hadden ze elk verschillende methodes of technieken waar ook jij – als hedendaagse kenniswerker – veel van kunt leren. 

Leer van hen, en voeg een vleugje militarisme toe aan je eigen werkdag. 

Napoleon Bonaparte eet als een 19e-eeuwse Franse generaal

Mentaal sterker worden napoleonTijdens de Slag om Austerlitz versloeg Napoleon in het huidige Tsjechië zowel de Oostenrijkse als Russische legers — een strijd die wordt beschouwd als een van zijn grootste overwinningen. 

Hoe hij dat deed is terug te lezen in de geschiedenisboeken. Wát hij echter vóór die slag in zijn maag had, wist enkel zijn assistent. Volgens hem kreeg Napoleon iedere dag een combinatie van het volgende geserveerd:

Gekookte of gepocheerde eieren, een omelet, lamsvlees, runderfilet, geroosterde lamsbout of kip, linzen, of een bonensalade. 

Met andere woorden: Napoleon at proteïne. Veel proteïne. Waarschijnlijk vanwege het volgende:

Een Zwitsers onderzoek testte verscheidene soorten ontbijt. Ze gaven één groep een ontbijt bestaande uit voornamelijk koolhydraten. Een tweede groep at een gelijke verdeling van proteïne én koolhydraten, en de laatste groep at enkel proteïne. Vervolgens werd hun aandachtsspanne, reactievermogen en kortetermijngeheugen getest

Wat bleek?

  • De groep die enkel koolhydraten at, presteerde het slechtst. Het eerste uur leek er een kleine voorsprong te zijn, maar deze nam zeer snel af.
  • De groep die een gecombineerd ontbijt had gehad had een verhoogd reactievermogen. 
  • Bij de groep die proteïne at nam men een significante toename waar in de werking van het geheugen. 

De studie concludeerde dat een proteïnerijk ontbijt, of een combinatie van zowel proteïne én koolhydraten, de cognitieve werking van het brein verbetert.

Eet daarom als een 19e-eeuwse Franse generaal, wil je mentaal sterker worden. Blijf weg van zoete ontbijtgranen, deegwaren en brood. Focus je voornamelijk op proteïne. (Of probeer eens intermittent fasting)

Marcus Aurelius mediteer als een Romeinse keizer

Mentaal sterker worden aureliusDe Romeinse keizer en generaal Marcus Aurelius was een drukbezet man. Ondanks dat hij een rijk bestuurde, Germaanse stammen buiten de grenzen moest houden en het Parthische rijk moest verslaan, vond hij tijd om te mediteren.

Elke ochtend visualiseerde hij over de uitdagingen die hij zou tegenkomen. Hij trainde zijn brein zodat niemand hem mentaal kon ‘verwonden’ of boos kon maken, zonder dat hij dat toestond. Zodat hij controle had over zijn emoties en op zijn best was.

Hij was niet de enige beroepsmilitair die meditatie onderdeel liet uitmaken van zijn dagelijkse routine. 

Hagakure – een soort samoerai ‘handleiding’ uit de 17e eeuw – onderwees dat een samoerai dagelijks moest mediteren over hun dood. Door te visualiseren over de manieren waarop ze gedood konden worden, zouden ze hun angst voor de dood verliezen. Daardoor konden ze zich volledig overgeven aan het gevecht. Waarom?

Wetenschappelijk onderzoek wijst uit dat dagelijks 20 minuten mediteren ervoor zorgt je maar liefst 10x beter om kunt gaan met stressvolle situaties, dan iemand die dat niet doet. Daarnaast helpt het negatieve en afleidende gedachten te blokkeren en verscherpt het je focus. Ook je geheugen, reactietijd en aandachtsspanne zullen verbeteren. 

Wil je dus zelf mentaal sterker worden, doe dat dan ook. Mediteer als een Romeinse keizer, of als een samoerai. Er is geen enkele reden waarom je niet een aantal minuten aan zelfreflectie en visualisatie in je dag kunt stoppen

Arthur Wellesley beweeg als een 19e-eeuwse Britse hertog

Mentaal sterker worden wellesleyDe hertog van Wellington – bijgenaamd de ‘IJzeren Hertog –  was een Britse militair leider, bevelhebber en staatsman. Hij is vooral bekend voor het verslaan van Napoleon in de Slag bij Waterloo. 

Wellesley hechtte veel waarde aan lichamelijke beweging en wandelde daarom iedere ochtend minstens 30 minuten. Ook zijn troepen moeten eraan geloven: hij spoorde ze aan dagelijks iets aan fitness en beweging te doen. 

Niet alleen zodat ze fit werden voor de strijd, maar juist omdat het hen mentaal sterker maakte — zoals hedendaags onderzoek onderschrijft:

Onderzoekers aan de Universiteit van British Columbia ondervonden dat regelmatige beweging de grootte van de hippocampus beïnvloedt — het gedeelte van het brein dat geassocieerd wordt met het verbale geheugen en het vastleggen van herinneringen. 

Bewegen doet echter nog meer:

  • 10 minuten aerobe beweging geeft je brein een boost. Je lost problemen eerder op, kunt sneller besluiten maken en verhoogt je reactievermogen.
  • 20 tot 40 minuten aerobe beweging verbetert je motorische en cognitieve vaardigheden.
  • Meer dan 2 uur sporten heeft (voor je brein in ieder geval) weinig zin. Het blijkt zelfs dat je kortetermijngeheugen en fijne motorische skills erop achteruitgaan. 

Of het nou zwemmen, hardlopen, fietsen of wandelen is. Voor optimale verbetering van je brein, beweeg je daarom – net als hertog Wellesley – dagelijks een half uur. 

Winston Churchill slaap als een Britse premier

Mentaal sterker worden churchillChurchill was de premier van Engeland gedurende de Tweede Wereldoorlog. Daarvoor maakte hij deel uit van het het Britse leger en vocht hij onder andere in het huidige Afghaans-Pakistaanse grensgebied. Hoe hij als oorlogsleider gedurende deze tijd scherp bleef? Dutjes

Iedere dag sliep Churchill een paar uur in de middag, om vervolgens uitgerust aan de slag te gaan. In een van zijn memoires schrijft hij het volgende:

“Nature had not intended mankind to work from 8am in the morning to midnight without the refreshment of blessed oblivion which, even if it only lasts 20 minutes, is sufficient to renew all the vital forces.”

Hij claimde dat zijn dutjes – die konden oplopen tot maar liefst 2 uur – hem twee dagen op 1 dag schonken. En de wetenschap is het daarmee eens:

Een onderzoek gepubliceerd in de Journal of Sleep Research wijst uit dat zelfs uitgeruste, gezonde mensen baat kunnen hebben bij een hazenslaapje. Het verbetert hun reactievermogen, logisch redeneren en symbool herkenning. 

En het ideale dutje? Een van 90 tot 120 minuten, tussen 13.00 en 16.00 uur. Lang genoeg om een volledige slaapcyclus af te ronden, kort genoeg om niet chagrijnig aan je avond te beginnen.

Probeer het dus ook eens, en ervaar de het effect op je brein: slaap als een Britse premier en laad je brein op. Als een drukbezet mens als Churchill een twee uur durend slaap in zijn dag kan proppen, kun jij dat ook!

Mentaal sterker worden

Kortom: mentaal sterker worden? Leer van deze generaals

Stel je voor dat je scherper bent, helder kunt denken, beter beslissingen kunt maken. Weten dat je afleiding kunt weren en je volledig kunt focussen op de taak die voor je ligt. Het kan, ook als je geen beroepsmilitair bent, maar een hedendaagse kenniswerker: 

  • Eet als een 19e-eeuwse Franse generaal — dagelijks veel proteïne
  • Mediteer als een Romeinse keizer en generaal — dagelijks 20 minuten
  • Beweeg als een 19e-eeuwse Britse hertog — dagelijks 30 minuten
  • Powernap als een Britse premier — dagelijks 90 minuten

Leer van de groten der aarde en ga de strijd aan (ook al bevindt die zich op kantoor!)

Jezelf nog verder ontwikkelen? Volg een training Time Management

Vind je dit soort praktische tips interessant, dan is onze 1-daagse training Time Management vast en zeker iets voor jou. Je leert hoe je nog meer uit je (werk)dag haalt en je productiviteit verhoogt! 

X